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La fabrication de plages de sable vert peut-elle sauver notre planète?

Cela semble trop beau pour être vrai – répandez des roches sur une plage et l'océan fera le travail pour éliminer le dioxyde de carbone de l'air, inversant ainsi le réchauffement climatique. Mais c'est une explication très simplifiée de ce que le projet Vesta espère accomplir. L'idée est d'accélérer un processus naturel. Lorsque la pluie tombe sur des roches volcaniques, elle les abaisse, puis se jette dans l'océan. Là, les océans décomposent encore plus les rochers. Le dioxyde de carbone éliminé de l'air devient du bicarbonate, qui aide à faire croître les coquilles des organismes marins et est stocké dans le calcaire au fond de l'océan.

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Le projet Vesta veut accélérer ce processus en broyant l'olivine – un silicate gris-vert commun qui s'altère rapidement – et en l'étalant sur les plages et dans les mers peu profondes du plateau mondial. Il a fonctionné dans un laboratoire, mais fonctionnera-t-il dans le monde réel? Nous sommes sur le point de le savoir, car le projet Vesta prépare actuellement une plage pilote dans les Caraïbes.

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main tenant le sable mélangé avec de l'olivine moulue

Origines du projet Vesta

Le projet Vesta a rassemblé une équipe internationale de scientifiques, d'écologistes, de futuristes et d'experts financiers depuis sa fondation le Jour de la Terre 2019. L'organisation sans but lucratif est née d'un groupe de réflexion appelé Climitigation, a déclaré le directeur exécutif du projet Vesta, Tom Green, à Inhabitat. "Il est très clair à ce stade que pour éviter les pires effets du réchauffement climatique, la réduction des émissions ne sera pas suffisante", a déclaré M. Green. «Il y a peut-être 20 ans, cela aurait été une voie viable. Mais à ce stade, même si nous devons réduire les émissions, cela ne suffira pas à lui seul pour éviter le pire des scénarios. »

La climitigation a examiné différentes façons d'inverser le réchauffement climatique, en les priorisant en fonction de leur viabilité. L'idée de l'altération côtière est arrivée au sommet, a déclaré M. Green, «comme étant potentiellement très, très bon marché, très évolutif, un capteur de carbone permanent, avec relativement peu d'attention qui lui avait été accordée jusqu'à présent. Le projet Vesta a donc été fondé à partir de ce groupe de réflexion, et nous existons pour faire avancer la science de l'amélioration des conditions météorologiques afin de galvaniser le déploiement mondial qui contribuera à inverser le changement climatique. »

L'idée de l'altération côtière a 30 ans de recherche universitaire dans les domaines de la biologie et de la géochimie. Mais il était au point mort, incapable de franchir le gouffre financier de l'universitaire au grand public, a déclaré Green, qui a suivi une formation de biologiste avant de passer 20 ans en affaires dans diverses entreprises technologiques. "Personne n'était venu et a dit:" D'accord, je vais aller de l'avant. "C'est ce que nous sommes ici pour faire."

vagues se brisant sur une plage de sable vert

La plage pilote

Les scientifiques du projet Vesta avaient un ensemble de critères pour trouver la bonne plage pilote. "Nous avons parcouru le monde pour trouver un site idéal", a déclaré Green. «Ce site initial que nous avons trouvé est idéal pour notre site de plage pilote. C'est une crique assez fermée, ce qui signifie que l'eau a un taux de rafraîchissement assez faible. Ce qui signifie que lorsque la réaction chimique se produit, il y a suffisamment de temps pour que les indicateurs biogéochimiques changent avant que l'eau ne soit emportée dans l'océan. »

Dans quelques mois, après avoir soigneusement mesuré la crique d'essai, le projet Vesta couvrira la plage pilote d'olivine moulue. Vient ensuite la phase de suivi. Les scientifiques vont échantillonner l'eau et le sable, mesurer des indicateurs comme le DIC ou le carbone inorganique dissous, qui mesure directement la quantité de carbone dans l'eau.

"Ces indicateurs sont conçus pour mesurer la vitesse de la réaction qui se produit et regarder réellement le carbone lors de son retrait de l'atmosphère", a expliqué M. Green. "Sur le plan biologique, nous mesurerons également la prévalence des différentes espèces présentes, à la fois macroscopiques et microscopiques, et examinerons tout changement à ce sujet au fur et à mesure de l’expérience." Une crique presque identique à moins d'un quart de mile de distance servira de crique de contrôle.

Une préoccupation est de savoir si l'olivine pourrait libérer du nickel ou d'autres métaux lourds dans l'eau. Green a déclaré à Fast Company que ce nickel ne serait pas biodisponible, donc il ne nuirait pas aux espèces marines. Mais l'étude pilote surveillera les concentrations de métaux pour évaluer l'impact réel sur le sable, l'eau et les organismes marins locaux.

En plus d'éliminer le dioxyde de carbone de l'atmosphère, le projet Vesta espère que davantage de plages vertes inverseront l'acidité croissante de l'océan. "La réaction qui se produit lorsque l'olivine se dissout rend l'océan moins acide", a expliqué M. Green. «L'acidification des océans est un problème majeur et cause des problèmes à de nombreuses espèces. Il est très clair que cela réduira l'acidité sur le site où cela se fait. Et puis il y a une hypothèse que cela sera réellement bénéfique pour les écosystèmes marins locaux. Mais nous ne le savons pas encore avec certitude. Nous devons le tester. "

Les plages vertes pourraient également être un attrait touristique. Papakolea sur la grande île d'Hawaï est la plage de sable vert la plus célèbre au monde. Il fait plus que bien pour lui-même, du point de vue touristique.

diagramme expliquant le plan du projet Vesta d'utiliser du sable vert pour absorber le carbone

Futures plages vertes

Les gens du projet Vesta espèrent voir un impact positif sur leur plage pilote dans un an. S'il réussit, ils travailleront avec les gouvernements intéressés pour étendre le projet. Green prévoit que les membres du V20 – pays particulièrement sensibles au changement climatique – pourraient être particulièrement réceptifs aux plages de sable vert. Les nations insulaires avec beaucoup de littoral seront les meilleurs candidats.

Si tout allait parfaitement, combien de temps faudrait-il aux plages de sable vert pour inverser le changement climatique? Les scientifiques du projet Vesta estiment qu'ils auront besoin de déverser de l'olivine moulue dans 2% des mers du plateau mondial – les eaux côtières peu profondes entourant chaque continent – pour que le plan fonctionne. "L'ampleur du problème est si grande que toute solution sera également à grande échelle", a déclaré Green.

Le projet Vesta prévoit de trouver des sources d'olivine locales ou à proximité pour économiser les coûts financiers et carbone du transport de la roche verte. Même en tenant compte de l'exploitation minière et du transport, le projet prétend qu'il peut capter 20 fois le carbone qu'il faut pour créer une plage de sable vert.

Déplacer toutes ces roches coûtera de l'argent. La société de traitement des cartes de crédit Stripe est l'un des bailleurs de fonds du projet, conformément à son engagement de dépenser 1 million de dollars par an en technologies d'élimination du carbone. Les particuliers peuvent faire des dons de toute taille sur le site Web du projet Vesta ou soutenir le projet en achetant un collier Grain of Hope pour 25 $. À juste titre, les bijoux arborent un seul grain d'olivine suspendu dans un flacon de sablier, symbolisant que le temps presse pour inverser le changement climatique.

+ Projet Vesta

Images via Project Vesta

plage de sable vert sur une journée ensoleillée

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